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2013 Sintiéndonos cómodos con la incomodidad: conclusiones de cuatro meses de trabajo en Colby College


Como todos sabemos, hoy en día en la mayoría de las instituciones universitarias lo que mayormente premia el sistema no es la docencia sino la investigación. Los méritos investigadores son los que prevalecen por encima de cualquier otra actividad que realicemos los profesores y este es probablemente uno de los factores por los que el aprendizaje no funciona. Pero este es un tema en el que no voy a entrar hoy. El tema en el que quiero es como, debido a esta presión por la producción científica y la necesidad de realizar proyectos financiados y artículos en revistas internacionales, en muchos casos la investigación que llevamos a cabo los profesores de universidad se convierte en un simulacro académico, en una quimera fundamentalmente dedicada a engrosar nuestro currículum en vez de configurarse como una actividad poderosa encaminada a la transformación social que es como debería de entenderse la investigación.
Así es como he entendido desde un principio el proyecto Breaking the Membrane que llevo realizando estos cuatro meses en Colby College como la primera etapa del largo camino que tenemos que seguir para cambiar las prácticas docentes en la universidad. Tras los estudios realizados en Chicago en 2005, en Bergen en 2010 y en Madrid en 2012 (Esto No Es Una Clase) el trabajo de campo de BTM ha llegado a su fin. Cuatro meses en los que, a través de las herramientas de investigación narrativa (18 conversaciones estructuradas, fotografías y un cuaderno de bitácora publicado día a día en las redes sociales como si una novela por entregas se tratase) el equipo de investigadores formado por Marguerite Paterson, Emme Arnzen, Andrew Hedberg, Anna Leschen-Lindell, Jhon Williams y yo hemos investigado sobre los beneficios del modelo pedagógico de los Liberal Arts Colleges y su forma particular de organizar la educación superior, un modelo que solo se lleva a cabo en 200 instituciones norteamericanas de reducido tamaño y alejadas de las grandes ciudades.
Con respecto a las relaciones de poder nos hemos preguntado: ¿qué beneficios aporta para el aprendizaje la posibilidad de poder elegir libremente las asignaturas? ¿Cómo son evaluados los estudiantes en los LAC y qué opinan al respecto? ¿Cómo son evaluados los profesores por los estudiantes? y ¿Cómo son de estrechas las relaciones entre ambos? Con respecto al territorio nos hemos hecho las siguientes preguntas: ¿cómo son los espacios de Colby College y como afectan al aprendizaje? ¿Cómo afecta el clima? ¿Qué beneficios o perjuicios aporta al aprendizaje vivir en el campus y el estilo de vida del residencial? ¿Qué provecho aporta estudiar cuatro años una comunidad tan pequeña con una ratio profesor estudiante de 1/10? Y con respecto a la experiencia: ¿qué metodologías utilizan los profesores para impartir sus clases en los LAC y como afectan al aprendizaje? ¿Dónde aprenden más los estudiantes en el aula o fuera de ella? y ¿Qué beneficios aporta para el aprendizaje la posibilidad de pasar un año académico en un país distinto al donde el estudiante reside?

Dieciséis estudiantes, una profesora y un miembro perteneciente a la administración nos han relatado sus opiniones para que, tras el análisis de datos, llegemos a las siguientes recomendaciones:

PODER
1. Aumentar los niveles de la personalización del currículum
La posibilidad que los Liberal Arts Colleges (LAC) brindan a sus estudiantes a la hora de elegir asignaturas y de esta manera construir su propio currículum (lo que en el estudio hemos denominado como Curriculum a la carta) es sin lugar a dudas una de las características que más beneficios aportan al aprendizaje superior aún cuando esta posibilidad se ve limitada por diferentes cuestiones. Personalizar el currículum podemos entenderlo como la posibilidad de que la biografía del estudiante se interrelacione con las asignaturas ofertadas por la institución, podemos entenderlo como una biograficación del currículum. En este punto consideramos firmemente que uno de los factores que consigue que el aprendizaje suceda consiste en ampliar la flexibilidad en la selección de las asignaturas hasta seguir el modelo de Hampshire College donde cada estudiante diseña su propio grado.

2. Aumentar la innovación en los métodos de evaluación y des focalizar la evaluación del proceso de aprendizaje
Probablemente esta sea una de los temas analizados que sugiere un mayor cambio ya que los resultados han confirmado que las metodologías utilizadas en Colby para evaluar a los estudiantes siguen siendo muy tradicionales y perpetúan un sistema centrado en la calificación. En líneas generales, los participantes en el estudio consideran que esta realidad en empeora su proceso de aprendizaje que se convierte en un simulacro bulímico. Buscar nuevas formas de análisis del proceso de aprendizaje resulta por lo tanto urgente y es uno de los cambios que el estudio propone. 

3. Aumentar la transparencia y aplicabilidad en los procesos de evaluación del profesorado
La evaluación de la actividad del profesorado por parte de los estudiantes se configura como un elemento clave de los LAC debido a la preocupación por instaurar metodologías horizontales, pero no parece que como se está llevando este proceso en la práctica sea la mejor forma de hacerlo ya que un elevado porcentaje de los participantes lo han calificado como de FARSA. Realizar un proceso más transparente y donde los resultados transformen de manera directa la enseñanza es una de las recomendaciones más fundamentadas emergidas de nuestro estudio.

4. Desarrollar relaciones más horizontales entre alumnos y profesores que logren pasar de lo académico hacia lo personal
Sin lugar a dudas, una de las características de los LAC que conducen a una mejora del aprendizaje es la excelente relación existente entre estudiantes y profesores que tiene lugar por el tamaño de la comunidad (1800 estudiantes y 180 profesores). La sensación de cercanía que los estudiantes experimentan les hace posible desarrollar relaciones muy estrechas con los docentes que en algunos casos desembocan en relaciones de amistad. Aún cuando la mayoría estas relaciones no suelen traspasar la barrera hacia lo personal y algunos participantes subrayan que los profesores siempre ostentan una posición de poder con respecto a los estudiantes, podemos considerar que está sensación de camaradería es uno de los factores que mejora el aprendizaje.

TERRITORIO
5. Transformar las estructuras físicas del campus mediante recursos que aumenten la sensación de pertenencia
Uno de resultados más obvios del presente estudio es la necesidad de cambiar la arquitectura, los espacios, el mobiliario y en general la estructuras físicas que configuran el campus y construir un territorio contemporáneo. La gran mayoría de los participantes sienten que tal como está organizado físicamente el campus, el aprendizaje no mejora sino todo lo contrario. El abuso de la rectangularidad, de colores fríos, la ausencia de texturas e iluminación natural promueven una sensación de no-pertencia que conlleva una menor producción de conocimiento. Este problema se ha agrava especialmente en las aulas donde la organización industrial entra en contradicción con lo que los estudiantes demandan: calidez, acogimiento, personalización, fluidez. En este campus, según los participantes, se necesitan más sofás, más luz natural, colores cálidos y, en líneas generales, una mayor sensación de libertad con respecto al uso de las instalaciones. De la clase-fábrica debemos de pasar a la clase-cafetería donde los cuerpos puedan moverse libremente y sentirse el espacio como algo propio en vez de algo ajeno. Por otro lado, la naturaleza que rodea el campus y que es una de las características específicas de los LACS ya que ninguno de ellos se sitúa en un campus urbano, es uno de los recursos mejor valorados por los participantes debido a la sensación de calma y tranquilidad, resultado que sugiere que la naturaleza es un factor más en la producción de conocimiento.

6. Aprovechar la concentración y el estrechamiento de lazos entre la comunidad que el clima frio fomenta
El clima y la temperatura es un factor poco estudiado con respecto al aprendizaje aunque lo determina enormemente (por algo existen los exámenes de septiembre). En este punto  podemos decir que las características climatológicas del estado de Maine son favorables para el aprendizaje ya que fomentan la concentración y vuelven más intensos los lazos de una comunidad que debe de pasar muchas horas al año en espacios interiores.

7. Potenciar los beneficios del campus residencial y desarrollar acciones que reduzcan el aislamiento con respecto al exterior y aumente la sensación de pertenencia de las minorías
Vivir en el campus mientras estudias es una de las características de los LAC que más desarrolla el aprendizaje ya que nunca dejas de ser estudiante: en el desayuno, mientras haces deporte o te tiras en la yerba para echarte una siesta permaneces dentro de los parámetros de la institución, de manera que el aprendizaje sucede las 24 horas del día. Pero, al mismo tiempo, la situación de Colby en una colina consigue que muchos de los participantes hablen del campus como de una burbuja aislada de la realidad (el pueblo cercano, la nación y de la comunidad internacional) así como de una burbuja demasiado homogénea donde es necesario incluir a las minorías que no se sienten integradas, uno de los temas recurrentes en el estudio que no se han emergido de manera natural. Con respecto a este tema, desde este estudio recomendamos los beneficios del campus residencial pero entendiendo la vida del campus como un lugar conectado con la realidad y realmente diverso y tolerante.

8. Mantener la ratio 1/10 debido a la sensación de cercanía que produce
La ratio 1/10 es sin duda alguna la característica mejor valorada y está completamente relacionada con la mejora del aprendizaje en términos de cercanía, disponibilidad y calidad en las relaciones de la comunidad. Una educación artesana solo puede realizarse con comunidades pequeñas donde el trato personal y directo entre los miembros sea la base donde asentar la producción de conocimiento en el siglo XXI.  

EXPERIENCIA
9. Complementar las metodologías más habituales (lecciones magistrales y discusiones) mediante la incorporación de metodologías nuevas, especialmente el trabajo por proyectos
Probablemente este sea una de las realidades en las que Colby necesita desarrollar un cambio más drástico puesto que el estudio ha revelado que las metodologías que se están desarrollando en este momento resultan inadecuadas para un cuerpo de estudiantes que son nativos digitales, trabajan de manera colaborativa y entienden que los contenidos están disponibles en internet lo que cambia totalmente las normas del juego. Los participantes han reclamado específicamente la incorporación de metodologías de generación de conocimiento más experimentales y desarrolladas en entornos reales como ocurre con la metodología de trabajo por proyectos. Reducir las clases magistrales, mantener los debates y aumentar drásticamente el trabajo por proyectos es otra de las transformaciones a las que debemos llegar.

10. Implementar cauces mediante los cuales se relacionen los aprendizajes que suceden en las clases con los que suceden fuera
El aprendizaje extracurricular, el aprendizaje tridimensional o el aprendizaje por pares ha sido claramente reconocido en el contexto del proyecto al mismo nivel que el aprendizaje estructurado bajo el curriculum. Este reconocimiento debe de realizarse a través del desarrollo de puentes y líneas que conecten lo que ocurre en el aula con lo que ocurre fuera, de manera que las diferencias y estancamientos entre ambos procesos se diluyan paulatinamente hasta que desaparezcan.

11. Aumentar las experiencias de aprendizaje fuera del campus
Para terminar, desde este estudio reivindicamos la necesidad de desterritorializar el proceso de aprendizaje, impedir que ocurra en un solo lugar para lo cual es imprescindible aumentar las experiencias fuera del aula y del campus, en líneas generales, forzar a los estudiantes a abandonar la zona de confort para construir conocimiento desde la incomodidad.

En líneas generales podemos decir que lo que debemos de conseguir en la educación superior en los tiempos que corren es que la comunidad de aprendizaje SE SIENTA CÓMODA CON LA INCOMODIDAD. Espero contribuir con este estudio a que esta realidad suceda.


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